(en español abajo)

“When I came here, my unit was on the brink of falling apart. We had so many problems; the carpets were incredibly old, and turning the AC on was like having a helicopter inside the house.”

These are the words of Vanessa del Campo. She was born and raised in Mexico, and like many other people, she moved to the United States searching for safer and better living conditions. She now lives in Minnesota and rents a small unit in a multifamily apartment building located in one of the areas designated by the Minnesota Pollution Control Agency (MPCA) as of Environmental Justice concern. Her experience as a tenant is filled with stories of unjust evictions, health concerns, and constant battles with unlawful landlords that neglected her right to even the most basic human living conditions.

Fortunately for Vanessa and other neighbors in her building, she received support from a community-based organization, Renters United for Justice (abbreviated IX from its name in Spanish), that helped them organize and mobilize to reclaim desperately needed services to maintain their health and wellbeing. What began as an organized effort to request new windows for a handful of apartment units turned into an exhausting but successful journey to purchase the run-down complex of apartment buildings from their landlord and secure a loan to renovate all the apartments.

“We went through a lot of litigation with the landlord because he was not making repairs we needed, and he didn’t want to sell us the buildings. Last year, as the pandemic hit, we finally got the option to buy the building. It was both a happy and tough time because we were terrified to get sick [with the virus], but we managed to organize and support one another. Today, we are working with a new property management company and the bank to install new carpets, floors, ceilings, windows, ovens, refrigerators, and bathrooms! We are doing a deep renovation, bringing all of the apartment units to a state that is much, much better than what we had.”

It’s easy to get lost in Vanessa’s excitement as she talks about this newfound opportunity. She mentioned that her baby had a tough time learning to crawl because it was too dangerous to place her on the ground due to rats and cockroaches often running past her. At the same time, it is also easy to forget that in addition to being a mother and having a demanding job, she now has to fulfill the role of a building co-owner as a leading member of the newly formed residents’ collective (A Sky Without Limits).

With so much work going into buying and renovating the apartment complex, the residents had little time to think about the chemical safety of their chosen building materials. That’s where HBN comes in. Earlier this year, the MPCA awarded IX and Healthy Building Network a grant to work together to reduce toxic chemical exposures among children, pregnant individuals, employees, and communities who are disproportionately impacted by harmful chemicals used in common products. 

One example of toxic chemicals in homes are phthalates, or orthophthalates, which are chemicals that help make plastics flexible. They can also impact the proper development of children. These chemicals are banned in children’s toys in the U.S., and The Minnesota Department of Health in partnership with MPCA named phthalates as “Priority Chemicals” as part of the 2017 Toxic-Free Kids Act. While many manufacturers have phased out hazardous phthalate plasticizers, existing vinyl flooring, especially those installed 2015 and earlier, likely contain these potential developmental toxicants. This translates to dozens of pounds of these hazardous chemicals in the floor of a single apartment unit. As these chemicals are released from products, they deposit in dust, which can be inhaled or ingested by residents - particularly young children who are crawling on floors and often place their hands in their mouths.

“Honestly, we never stopped to think about how harmful [building] materials could be.” Vanessa said. “It was just regrettable to see how we were living. We understand that the new materials that are going into our buildings today may not be the healthiest. Today, we realize it is important to think about how we want to live in our homes, to imagine the quality of life we want in our buildings, in our community.”

Over the coming year, HBN will work with IX and the residents’ collective to evaluate the materials used in their ongoing renovation process and provide recommendations to improve material selection. We will also develop resources tailored to residents to enhance their understanding of how the surrounding environment influences their health. To extend the impact of this work, we will create and share a set of best practices that property managers and tenant organizations can use to advocate for healthier materials in the communities they live in and properties they manage.

“Our collaboration with HBN is timely. By working together with the property managers, we can raise their awareness about how their work impacts our health and help change how they select materials,” Vanessa said. 

At Healthy Building Network, we are grateful for the opportunity to work with IX and local leaders like Vanessa through the MPCA grant that makes this collaboration possible. We call on public agencies, foundations, and private investors to fund initiatives that seek to dismantle health inequities through direct investment in the communities disproportionately impacted by environmental injustice, especially related to toxic chemical exposures. We look forward to sharing with you the lessons, stories, and resources that come out of this collaboration.

To learn more about selecting healthier products, visit Healthy Building Network’s HomeFree website. HomeFree’s guidance is organized across 10 product categories, each containing a wide range of resources and tools to help you find healthier material options. Visit homefree.healthybuilding.net today and start your journey to selecting safer materials.

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Un inquilino clama por viviendas más seguras y saludables

“Cuando llegué aquí, mi apartamento estaba a punto de desmoronarse. Tuvimos muchos problemas; las alfombras eran increíblemente viejas y encender el aire acondicionado era como tener un helicóptero dentro de la casa”. Estas son las palabras de Vanessa del Campo.

Vanessa nació y creció en México, y como muchas otras personas, se mudó a los Estados Unidos en busca de mejores condiciones de vida. Ahora vive en Minnesota y alquila un apartamento en un edificio multifamiliar ubicado en una de las áreas designadas por la Agencia de Control de Contaminación de Minnesota (MPCA) como de interés de Justicia Ambiental. Su experiencia como inquilina está marcada con historias de desalojos injustos, preocupaciones de salud, y batallas constantes con propietarios que negaron su derecho a incluso las condiciones más básicas de vida.
 
Afortunadamente para Vanessa y otros vecinos en su edificio, ella recibió el apoyo de Inquilinos Unidos por Justicia (IX), una organización comunitaria que les ayudó a organizarse y movilizarse para recuperar los servicios que desesperadamente necesitaban para mantener su salud y bienestar. Lo que comenzó como un esfuerzo organizado para solicitar nuevas ventanas para un pequeño número de apartamentos, se convirtió en una larga pero exitosa tarea para comprar el destartalado complejo de apartamentos y asegurar un préstamo para renovar todas sus unidades.
 
“Pasamos por muchos litigios con el propietario porque no estaba haciendo las reparaciones que necesitábamos y no quería vendernos los edificios. El año pasado, cuando llegó la pandemia, finalmente obtuvimos la oportunidad de comprar el edificio. Fue un momento feliz y difícil porque estábamos aterrorizados de enfermarnos [con el virus], pero logramos organizarnos y apoyarnos unos a otros. Hoy estamos trabajando con una nueva empresa de administración de propiedades y el banco para instalar alfombras, pisos, techos, ventanas, hornos, refrigeradores y baños nuevos. Estamos haciendo una profunda renovación para llevar todos los apartamentos a un estado que es mucho, mucho mejor que el que teníamos”.
 
Es fácil dejarse llevar por la emoción de Vanessa mientras habla de esta nueva oportunidad. Ella mencionó que su bebé tuvo dificultades para aprender a gatear porque era demasiado peligroso colocarle en el suelo debido a las ratas y cucarachas que a menudo rondaban la casa. Al mismo tiempo, también es fácil olvidar que además de ser madre y tener un trabajo exigente, ahora tiene que cumplir el rol de copropietaria de un edificio como miembro principal de un recién formado colectivo de residentes (Un Cielo Sin Límites).
 
Con tanto trabajo invertido en la compra y renovación del complejo de apartamentos, los residentes tuvieron poco tiempo para pensar en la seguridad química de los materiales de construcción que fueron utilizados en sus apartamentos. Ahí es donde entra Healthy Building Network (HBN, o, La Red de Edificios Saludables). A principios de este año, MPCA otorgó a IX y HBN una subvención para reducir la exposición a sustancias químicas tóxicas entre los niños, las personas embarazadas, los empleados y las comunidades que se ven afectadas de manera desproporcionada por sustancias químicas nocivas utilizadas en productos comunes.
 
Un ejemplo de sustancias químicas tóxicas en los hogares son los ftalatos u ortoftalatos, que son sustancias químicas utilizadas para ayudar a dar flexibilizar a los plásticos. Estas sustancias también pueden afectar el desarrollo adecuado de los niños. Estos productos químicos están prohibidos en los juguetes de los niños en los EE. UU. El Departamento de Salud de Minnesota, en asociación con MPCA, nombró a los ftalatos como "productos químicos prioritarios" como parte de la Ley de Niños Libres de Tóxicos de 2017. Si bien muchos fabricantes han eliminado los plastificantes de ftalato, estos químicos están presentes en los pisos de vinilo existentes, especialmente los instalados antes de 2016. Esto se traduce en docenas de libras de estos químicos peligrosos en el piso de una sola unidad de apartamento. A medida que estos productos químicos se liberan de los productos, se depositan en el polvo que los residentes pueden inhalar o ingerir, afectando especialmente a los niños pequeños que gatean por el suelo y a menudo se llevan las manos a la boca.
 
"Honestamente, nunca nos detuvimos a pensar en lo dañino que podrían ser los materiales [de construcción]". Dijo Vanessa. “Fue lamentable ver cómo vivíamos. Entendemos que los materiales que se utilizan en nuestros edificios hoy en día pueden no ser los más saludables. Hoy nos damos cuenta de que es importante pensar en cómo queremos vivir en nuestros hogares, imaginar la calidad de vida que queremos en nuestros edificios, en nuestra comunidad”.
 
Durante el próximo año, HBN trabajará con IX y el colectivo de residentes para evaluar los materiales utilizados en su proceso de renovación y brindar recomendaciones para mejorar la selección de materiales. También desarrollaremos recursos para ayudar a los residentes a entender cómo el entorno circundante influye en su salud. Para extender el impacto de este trabajo, crearemos y compartiremos un conjunto de mejores prácticas para que los administradores de propiedades y las organizaciones de inquilinos puedan abogar por utilizar materiales más saludables en las comunidades en las que viven y en las propiedades que administran.
 
“Nuestra colaboración con HBN es oportuna. Al trabajar junto con los administradores de propiedades, podemos aumentar su conciencia sobre cómo su trabajo impacta nuestra salud y ayudar a cambiar la forma en que seleccionan los materiales”, dijo Vanessa.
 
En Healthy Building Network, estamos agradecidos por la oportunidad de trabajar con IX y líderes locales como Vanessa a través de la subvención otorgada por MPCA que hace posible esta colaboración. Hacemos un llamado a las agencias públicas, fundaciones e inversionistas privados para que financien iniciativas que busquen desmantelar las inequidades en salud a través de inversión en las comunidades impactadas de manera desproporcionada por la injusticia ambiental, especialmente relacionada con la exposición a sustancias químicas tóxicas. Esperamos pronto poder compartir con ustedes las lecciones, historias y recursos que surgen de esta colaboración.
 
Para obtener más información sobre cómo seleccionar productos más saludables, visite el sitio web HomeFree de Healthy Building Network (en inglés). La guía de HomeFree está organizada en 10 categorías de productos, cada una de las cuales contiene una amplia gama de recursos y herramientas para ayudarlo a encontrar opciones de materiales más saludables. Visite homefree.healthybuilding.net hoy y comience su viaje para seleccionar materiales más seguros.